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18 de Mayo de 2020
Coronavirus: Ciencia financiará un proyecto de vacuna de la Universidad del Litoral
La iniciativa es desarrollar proteínas recombinantes para vacunas. Además, proponen crear kits de monitoreo y diagnóstico. En seis meses estarían los resultados de pruebas en animales.
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En esta nota: UNL, Coronavirus, Covid, IP Covid, Ideas Proyecto, Agencia I+D+i, Roberto Salvarezza.

Sede de la Universidad Nacional del Litoral.

Un proyecto de investigadores santafesinos de la Universidad Nacional del Litoral para desarrollar proteínas recombinantes contra el virus del Sars Cov 2 en vacunas, fue seleccionado por el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación (MinCyT), a cargo de Roberto Salvarezza, y recibirá cien mil dólares para su puesta en marcha. 

Se trata de una iniciativa de científicos de la Facultad de Bioquímica y Ciencias Biológicas (UNL) y el Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET), en conjunto con las empresas Cellargen Biotech SRL y Biotecnofe SA. 

Según explicó la casa de altos estudios la propuesta presentada a la cartera científica entre las 900 iniciativas de la convocatoria "Ideas Proyecto - IP Covid, apuesta a desarrollar proteínas recombinantes que puedan ser utilizadas en vacunas. 

Pero, además, proponen desarrollar kits de diagnóstico para prevención, control y monitoreo del coronavirus. 

El equipo de trabajo recibirá un financiamiento de cien mil dólares de parte de la Agencia Nacional de Promoción de la Investigación, el Desarrollo Tecnológico y la Innovación (Agencia I+D+i), perteneciente al MinCyT, luego que su proyecto quedara seleccionado junto a otras 74 iniciativas científicas y tecnológicas que elaboraran propuestas de impacto a corto plazo en la batalla contra el avance de la pandemia.  

Esta "idea proyecto" fue seleccionada entre otras 900 propuestas de todo el país, presentadas en la Convocatoria Especial de financiamiento para mejorar la respuesta de Argentina a la pandemia.  

La postulación estuvo a cargo del equipo de investigadores y de gestores del Cetri Litoral de la Secretaría de Vinculación y Transferencia Tecnológica de la UNL, el cual cuenta con las capacidades de gestión y la experiencia para llevar adelante servicios de formulación, asesoramiento técnico y gestión de proyectos a grupos de investigación, laboratorios, institutos y empresas que desarrollan ciencia y tecnología en la región y el país. 

Un candidato a vacuna 

Hasta el momento existen dos vacunas en fase clínica y otros dos proyectos en fase preclínica por lo que aún no es posible prever sus resultados. Por lo cual este proyecto es importante ya que apuesta a ampliar las capacidades nacionales para implementar biotecnología de producción en el país, para frenar la pandemia. 

En este sentido, el equipo de científicos y empresarios explicaron que el proyecto tiene por objetivo producir en forma rápida, simple, eficiente y biosegura proteínas recombinantes de SARS-CoV-2 con fines bioterapéuticos y de diagnóstico para el Covid-19.  

"Nos proponemos desarrollar un candidato vacunal a base de virus-like particles (partículas similares a virus) con proteínas recombinantes de SARS-CoV-2 y ensayar en animales de experimentación la respuesta inmunológica generada. Antes del año sabremos si los candidatos vacunales propuestos inducen la producción de anticuerpos neutralizantes. Para luego sí, iniciar una nueva etapa que comprende los ensayos en humanos", explicó Claudio Prieto, investigador que encabeza el equipo de trabajo. 

Kits de diagnóstico 

También buscan producir reactivos e insumos para ser utilizados en la implementación de kits diagnósticos de control y monitoreo.  Por eso, Prieto explicó que "se tratan de los reactivos necesarios para el desarrollo de kits diagnósticos para poder hacer estudios epidemiológicos que evalúan en la población la presencia de anticuerpos contra el virus", principalmente para uso en personas que ya fueron infectadas.  

El fin último de estos tést es evaluar el estado epidemiológico de los habitantes. Respecto a estas herramientas analíticas de control y monitoreo, el grupo plantea dos test, uno de bioensayos, posible de realizarse en laboratorios de alta complejidad y con resultados en 24 hs y otro de tipo bioquímico para ser transferido a laboratorios con menor equipamiento. 

Ciencia y Tecnología santafesina 

Este proyecto se basa en una plataforma tecnológica ya instalada en Santa Fe para investigar partículas similares a virus (VLPs, del inglés virus-like particle).  

"Estas partículas imitan la conformación del virus y permiten vacunar a las personas o los animales con vacunas bioseguras, basadas principalmente en cultivos de células recombinantes", comentó el investigador.  

Cuando se habla de vacunas bioseguras, significa que en los procedimientos para su producción no se emplean virus, como es el caso de otras opciones, lo cual traen algunos riesgos de infección.  

"Lo que nosotros hacemos es, mediante ingeniería genética, modificar el genoma de las células productoras de la vacuna, para que solamente expresen un gen codificante de una proteína clave del virus, que al ser utilizada como vacuna, sean capaces de generar anticuerpos en animales o en humanos", dijo Prieto para complementar. 

La plataforma tecnológica cuenta con personal altamente capacitado con amplia experiencia en desarrollo y transferencia de tecnología para la industria farmacéutica; equipamiento a escala laboratorio, piloto e industrial; y bancos celulares optimizados para implementación en forma rápida y sencilla en biorreactores. 

Iniciativa público-privada 

El equipo multidisciplinario de trabajo está compuesto por 16 investigadores nucleados en el Centro Biotecnológico del Litoral, perteneciente a la Facultad de Bioquímica y Ciencias Biológicas de la UNL y 8 vinculados a las empresas Cellargen Biotech SRL, pre incubadas en la Facultad, y Biotecnofe SA, incubada en el Parque Tecnológico del Litoral Centro.  

Este grupo de trabajo tiene vasta trayectoria en el desarrollo de otras vacunas tanto para humanos como para animales, entre las que se destacan una vacuna antirábica y una para la hepatitis B. Esto hace que puedan utilizar todo el saber acumulado y el equipamiento disponible para buscar más rápidamente soluciones al coronavirus. 

Para lograr los objetivos, en el Centro Biotecnológico del Litoral se realizarán las tareas relacionadas con el desarrollo de kits diagnóstico y análisis de la respuesta inmune de los animales vacunados. 

En Cellargen Biotech SRL se trabajará con la producción y caracterización de las VLPs en escala de laboratorio; y en Biotecnofe SA se llevará a cabo el escalado en planta piloto de los bioprocesos. La idea es que estas vacunas y estos kits puedan, en un futuro, ser producidos en estas empresas locales, lo cual generaría también un alto impacto económico en la región.  

"Para ello es necesario hacer todos los ensayos de escalado, de forma tal de analizar si los experimentos desarrollados en escalas pequeñas, pueden ser transformados en un producto final. Esa es una nueva etapa, para la cual también es importante que haya más inversión y apoyo", destacó el Prieto. 

Otra de las características de este momento tiene que ver con la necesidad de una respuesta rápida, esto no es usual en el área de la investigación médica, ya que el desarrollo de una vacuna implica muchos años de investigaciones en diversas etapas.  

En seis meses, las pruebas en animales

En este sentido este proyecto se propone en seis meses entregar los antígenos necesarios para el desarrollo de los kits diagnósticos y al año de trabajo, está previsto entregar el desarrollo completo del kits diagnóstico y los resultados de las pruebas en animales con los prototipos o candidatos vacunales.  

"No recuerdo un caso similar donde haya tantos grupos o inversiones privadas o estatales, para encontrar una solución a una enfermedad. Esto seguramente tiene que ver con la gravedad del caso y cómo se ha ido dando en el transcurso de los últimos meses", agregó Prieto. 

Esta capacidad de respuesta y la velocidad con que podrían producirse los antígenos para los kits de diagnóstico es uno de los aspectos destacados de esta propuesta de la UNL y tiene principalmente que ver con la experiencia y know how adquirido por el equipo de trabajo y de la capacidad instalada en la Universidad. 

Aspectos innovadores de la propuesta 

Además de la respuesta rápida, otra cuestión innovadora tiene que ver con que el candidato vacunal, ya que "intentaremos producir una partícula en la cual se expresen los antígenos necesarios del virus en interacción con la células, de forma tal de poder inducir en el animal o el humano vacunado anticuerpos neutralizantes de esa interacción", explicó Prieto. 

"Además del apoyo de nuestros entes reguladores nacionales necesitamos del acompañamiento de nuestras instituciones relacionadas con la vinculación estratégica, como la Secretaría de Vinculación y Transferencia Tecnológica de la UNL", comentó el líder del equipo de trabajo.  

"Desde la Secretaría  apoyamos a todos los grupos de investigación de la UNL y a empresas de la región no solo en la formulación sino también en el apoyo, la gestión y el desarrollo de este tipo de proyectos, así como también en la articulación necesaria para poder lograr los objetivos planteados en cada caso. Son muchos los proyectos generados desde la UNL para aportar soluciones a la pandemia, no todos tendrán subsidios pero si todos tendrán el apoyo y acompañamiento de la UNL para obtener financiamiento necesario y lograr la concreción de los mismos", comentó Javier Lottersberger, secretario de Vinculación Tecnológica. 

"Entendemos que el resultado de este proyecto impactará fuertemente en nuestro sistema de salud. Por un lado, produciendo vacunas de nueva generación en forma económica y bioseguras de manera tal que podamos iniciar en un corto plazo los ensayos en humanos. Por otro lado, estaremos disponiendo de proteínas en escala industrial necesarias para la producción de kits diagnósticos. Todo, enmarcado en un Sistema de Gestión de la Calidad y sin impacto sobre el medio ambiente", concluyó Prieto. 

Buscando sustituir la importación de test de diagnóstico 

Otra propuesta que recibirá financiamiento se trata de un proyecto presentado por la empresa Zelltek SA., también incubada en la UNL, hoy radicada en el PTLC y parte del grupo farmacéutico Amegabiotech. 

Su proyecto, "Desarrollo de un método sensible y de bajo costo para detectar anticuerpos contra SARS-Cov-2", también fue seleccionado para recibir financiamiento. 

Un equipo, conformado por 10 personas, trabajará para el desarrollo y producción de un kit para el diagnóstico de anticuerpos del virus, que pueda usarse en laboratorios clínicos.  

La propuesta busca producir localmente, los test de detección del Covid-19, que ya se fabrican en otros lugares del mundo, evitando la dependencia a estas importaciones y facilitando, la detección en pacientes asintomáticos. 

Fuente: Universidad del Litoral.

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